科学家们很快就能复活长毛象——但他们应该这么做吗?

照片:Ethan Miller(getty图片)

让一个已经灭绝的物种复活曾经是科幻小说的主题,但随着基因工程的迅速发展,长毛象再次在地球上呼吸和行走的前景似乎已近在咫尺。在长毛象完全复活之前,在复兴和恢复项目中,合成生物学家们正致力于复兴古代基因组的碎片,目的是将它们与生物物种(亚洲象——它们的近亲)的dna混合在一起,试图创造出“代理物种”——展示的动物。古代原始的特征。

他们说,最终的目标是在西伯利亚的苔原地区(被称为“猛犸象草原”)居住着一群尽可能接近猛犸象的动物,利用它们使生态系统回到灭绝前的状态。这自然带来了一些伦理上的难题:科学是否会更进一步,使整个猛犸象复活,而不仅仅是其基因组的一部分?做这些事情的动机是什么?我们是否应该这样做呢?

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长毛猛犸象生活在西伯利亚(包括其他地方),在地球上最后一个冰河时期,也被称为更新世。牠们是大型哺乳动物,本质上是长着很长长牙的毛茸茸的大象,牠们的数量相当庞大,这是由古生物学家所发现的大量化石得知的。关于它们是如何在一万年前灭绝的,有几种理论。一些科学家认为人类可能已经将它们猎杀至灭绝,而其他的理论则认为冰河时代的结束和气候变暖实际上导致它们死于高温和脱水。

复活一个死去的物种是一个有争议的想法。尽管从事这项研究的科学家们认为这是恢复一个被破坏的生态系统的一种方式,但批评者认为这一过程是不自然的,甚至是科学傲慢的不必要表现。Beth Shapiro,加州大学圣克鲁斯分校的进化微生物学家,著有《如何克隆猛犸:灭绝的科学》一书,告诉吉兹莫多,带回一种灭绝生物的行为可以被看作是人类为了我们自己的利益改变其他物种的悠久历史的延伸。她不认为这样的实验是不自然的。夏皮罗指出,人类已经驯化和工程植物和动物数万年了;这是我们擅长的,这是我们自然的一部分,这意味着它也是我们地球自然的一部分。

然而,她说:“有一种强烈的观点认为,一旦某物消失了很长时间,而且生态系统已经适应了它的缺失,很难想象所有的东西会回到你所描述的正常状态。”但是,她说,开发这些技术的真正和持久的好处将是帮助那些目前还活着但日益受到气候变化威胁的物种保持这种状态。"我们有这些大的大脑,使我们能够制造弗林特技术和747,现在是克里斯伯。我们也可以用我们的大智慧去思考后果和长期思考。我们有能力为未来做计划,所以让我们这样做。”

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一月份,在纽约市亨特学院的凯伊游戏室的一场辩论中,一些世界上领先的灭绝问题专家聚集在一起,讨论完全恢复灭绝物种的利弊。小组成员包括:乔治丘奇,遗传学家和分子工程师,他领导着哈佛毛毛象复兴计划;斯图尔特布兰德,复兴和恢复计划的共同创始人;Lynn Rothschild,美国宇航局艾姆斯研究中心的进化生物学家和天体生物学家;还有Ross MacPhee,美国自然历史博物馆哺乳动物学系的馆长。

根据布兰德的说法,他和他的同事们认为创造代用物种——利用现代动物中灭绝的基因组的一部分——并将它们重新引入到他们以前的环境中,仅仅是现有保护运动的自然的下一步。布兰德在辩论中说,这是“基本上把生物技术带到野生动物保护中”。一旦这个物种被开发出来,这是一个遵循相同的过程的问题,在保护过程中已经发生了多次,像黄石公园的狼或加利福尼亚的秃鹰这样的动物。简单的说,就是“在那些他们很久没有去过的地方重新引入物种,将物种从他们已经到达的地方运输到现在他们曾经居住的地方,甚至是一个物种对另一个物种的生态替代,为同样的生态功能服务”。

布兰德还指出,国际自然保护联盟已经制定了一系列准则,专门用于安全地创造灭绝物种的代理人,从理论上说,这些准则为这种做法创造了道德界限。

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church提出,复活动物可能产生意想不到的发现,特别是巨大的复活,他说合肥癫痫治疗疗效不错科学家们可能找到一种方法来治疗正在破坏已经濒临灭绝的亚洲象种群的疱疹病毒。这种病毒株是专门针对大象的,它回避了科学家在实验室培养的能力。然而,作为他们庞大计划的一部分,church和他的团队已经对病毒的基因组进行了测序,并且正在致力于合成病毒,希望找到一种治疗方法。"这只是我们做的特技,或我们感到内疚我们的祖先杀了这些东西了吗?“我认为这几乎无关紧要,”丘奇说。"问题是,这些物种有什么东西可以提供给我们吗?"

但是nasa的罗斯柴尔德和amnh的MacPhee更加谨慎。当涉及到完全灭绝的时候,他们警告说,骄傲自大和被进行科学的欲望冲昏了头脑,仅仅因为我们能做到。MacPhee认为,这些动物已经灭绝太久了,它们与现代生态系统没有真正的联系。因此,将它们引入大自然可能会产生一系列意想不到的后果——它们将无法复制它们古老的微生物群,它们还可能取代现存的物种(因为当动物灭绝时,生态系统自然会填补漏洞)。

"据说你不能在同一条小溪里走两次。MacPhee说:“如果基因改造的动物与任何真正的生态系统都没有联系,或在几千年前就已经断绝了联系,那么你就不可能为它们找到不可信的工作,从而使退化的环境恢复活力。”"真正的消灭计划是利用地球及其资源为我们的目的掠夺资产“从某种意义上说,我们不需要再修复生态系统了,因为我们已经离它们有一万年的历史了。”

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罗斯柴尔德指出,为了使一个早已死亡的物种复活,需要承认科学家将与生物合作。这意味着要冒风险,并影响到复活动物本身和它们的现代母亲的生活。(而且,MacPhee说,重要的是考虑到这些重新创造的动物很可能被商业化用于人类用途,包括狩猎。)

罗斯柴尔德同意教会的观点,即我们需要问自己,当有大量的活的、需要保护的现代动物时,为什么我们真正关注的是复活那些早已死去的生物:“我们让自己感觉好些了吗?几年前可能与这种生物的灭绝有关?我们是否有权制造个人痛苦,以减轻我们的罪行?MacPhee也认为,人类过于专注于这些动物需要返回地球的想法。“和往常一样,真正的问题是我们,”他说。

尽管在灭绝的中心存在争议,科学,现在,正在全力推进。这个庞大的项目已经成功地使用了xispr,在亚洲象的dna中添加了一些巨大的基因,从而产生了他们所说的“越来越像乳房的细胞”。当然,在几个细胞和一群动物(甚至一只动物)之间还有很长的路要走。与此同时,恢复和恢复工作也在进行其他项目,包括恢复已灭绝的信鸽,目标是在2025年孵出第一批卵。他们还致力于将灭绝的希思母鸡(一种类似于草原鸡的物种)恢复到玛莎葡萄园。所有这些项目的目标都是一样的:把动物带回生态系统,让它们在生态系统中发挥关键作用,并在此过程中学习一些东西。生态系统是否会适应或受益于它们的存在还有待观察,但看来,不管喜不喜欢,已灭绝物种的杂交种有一天会再次出现在地球上。

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Erin Biba是一名自由记者,其工作重点是科学和技术如何与气候、环境和人类健康相互作用。她的故事经常出现在bbc、《科学美国人》和《野兽日报》等刊物上。找到她。